Cozumel & Sargassum 

Many beaches in Cozumel, in fact, much of  the Yucatan Peninsula, have been affected by Sargassum washing up on shore.  This stinky phenomenon has spurned community action, in the form of beach cleanups, as well as a variety of methods and machinery for dealing with this issue.

What Sargassum is

Sargassum, which derives its name from the Sargasso sea where it originated, may look bad, but it’s basically just a  brown algae.  Many types of Sargassum have been identified; however, Sargassum natans and Sargassum fluitans are the most common invaders.   

Sargassum produces in an asexual manner, meaning it can probably be traced back to its original plant; therefore, some consider it the largest organism in the world!   Due to totipotency (a cell’s ability to give rise to unlike cells and develop a new organism), when a part breaks away, it’s not the end of it; the fragment drifts and could seemingly reproduce forever. Nonetheless, Sargassum eventually becomes too heavy, less buoyant, and sinks into the deep sea… or winds up on beaches

Also known as Gulfweed, is free-floating ecosystem that provides shelter, and a home for many forms of marine life.  It’s considered to be a nursery for several types of fish, including Mahi Mahi.  

Sargarssum been shown to prevent sand erosion and preserve beaches.  It also has a very high nutrient content and can be used as a natural fertilizer, however until it’s decomposed it can create a variety of issues

How Sargassum Affects Us When It Arrives

Simply put, the seaweed is stinky.  The odor is caused by hydrogen sulfide (H2S), which is produced by it’s decomposition.  Reports differ on the possible health hazards of repeated and continuous exposure to hydrogen sulfide.  

When deposited en masse on the beaches, sargassum can negatively affect turtle reproduction.  Nesting turtles have a hard time arriving on the beach to deposit their eggs, and hatchlings can have a tough go navigating their way out to open sea through the tangle of sargassum.

Sargassum can also provide a haven to bacteria, that can cause an itchy rash.  It can interrupt watersports, such as surfing, diving and fishing.  This can have a direct impact on tourism.  Some sources have projected that this has negatively impacted tourism in some hotels as much as 10%.

Affected Areas in Cozumel vs. Seaweed Free Areas

While some beaches have been negatively impacted by the arrival of vast amounts of sargassum, there are areas that aren’t affected at all, or areas where beaches are cleaned on a regular basis.

Chen Rio, Playa San Martin, Punta Chiqueros and Playa Bonita have been hard hit.  Due to turtle nesting season, environmentalists, and dedicated staff and water sports operators, both Chen Rio and Playa San Martin are cleaned and maintained on a regular basis.

Punta Sur, the southern area of the island,  the northern beach zones and even the downtown area have been relatively unaffected.  This leeward side of the island is essentially protected, while the beaches of the Yucatan Peninsula bear the brunt of the sargassum.

Sargassum Isn’t Without Some Positive Effects

In the open ocean fields of sargassum can serve as a nursery for several types of fish, including Mahi Mahi.

Sargarssum been shown to prevent sand erosion and preserve beaches.   Left on it’s   own, in small amounts, sargassum breaks down in a very short time, grinds up, and becomes incorporated into the sand.  It also has a very high nutrient content and can be used as a natural fertilizer.

Sargassum is also completely edible, although its  slightly bitter flavor doesn’t make it nearly desirable as the more popular northern Pacific and Atlantic seaweed varieties.   .

Called Hai Zao in traditional Chinese Medicine, ground dried sargassum, and was a mainstay in the treatment of goiters, dropsies of all kinds and even menstrual disorders.

Cozumel y el sargazo

Muchas playas en Cozumel, y de hecho en gran parte de la Península de Yucatán, se han visto afectadas por la llegada del sargazo. Este hediondo fenómeno ha puesto en marcha la acción de la comunidad en la forma de limpieza de playas, así como una variedad de métodos y maquinaria para abordar este problema.

¿Qué es el sargazo?

Es posible que el sargazo, cuyo nombre deriva del Mar del Sargazo donde se originó, tenga mal aspecto, pero básicamente es un alga parda. Se han identificado muchos tipos de sargazo; sin embargo, el Sargassum natans (sargazo nadador) y el Sargassum fluitans (sargazo flotante) son los tipos invasores más comunes.

El sargazo se reproduce de manera asexuada, lo que significa que es posible rastrear su planta original; por lo tanto, ¡hay quienes le consideran el organismo más grande del mundo! En virtud de su tolipotencia (la capacidad de una célula para dar lugar a células distintas y desarrollar un nuevo organismo), cuando una parte se desprende, no es su final. El fragmento se aleja y aparentemente podría reproducirse por siempre. Sin embargo, tarde o temprano el sargazo se vuelve demasiado pesado, menos dinámico y se hunde dentro del mar profundo… o termina en las playas.

El sargazo es un ecosistema que flota libremente brindando abrigo y hogar a múltiples formas de vida marina. Se le considera como criadero de diversas especies de peces incluyendo el pez dorado.

El sargazo ha demostrado que previene la erosión de la arena y conserva las playas. También tiene un elevado contenido de nutrientes y puede utilizarse como fertilizante natural. Sin embargo, mientras se descompone puede crear una serie de problemas.

Cómo nos afecta el sargazo a su llegada

En pocas palabras, el alga es apestosa. El olor lo causa el sulfuro de hidrógeno (H2S) que se produce por su descomposición. La información que se tiene difiere en cuanto a los posibles riesgos para la salud por la repetida y continua exposición al sulfuro de hidrógeno.

Cuando el sargazo se deposita masivamente en las playas puede tener severas afectaciones sobre la reproducción de las tortugas. A las tortugas que vienen a anidar les cuesta trabajo llegar a la playa para depositar sus huevos, y las crías pueden tener problemas para salir a mar abierto a través de la maraña del sargazo.

El sargazo también puede albergar baterías que causan erupción con picazón en la piel. Puede interrumpir las actividades acuáticas tales como el surfeo, el buceo y la pesca. Puede impactar directamente al turismo. Las proyecciones realizadas por algunas fuentes arrojan que algunos hoteles se han visto afectados tanto como 10% en su ocupación. 

Áreas afectadas en Cozumel vs. áreas libres del alga

Si bien algunas playas han sido afectadas por la llegada de grandes cantidades de sargado, también hay áreas que no han tenido afectación alguna o zonas donde regularmente se limpian las playas.

Playas como Chen Río, Playa San Martín, Punta Chiqueros y Playa Bonita se han visto severamente afectadas. En virtud de la temporada de anidación de las tortugas, gracias a los ambientalistas y personal dedicado, así como a los operadores de deportes acuáticos las playas de Chen Río y Playa San Martín se les da limpieza y mantenimiento en forma regular.    

Punta Sur, la zona sur de la Isla, las playas del norte e incluso el área del centro se han visto poco afectadas. El lado de sotavento de la Isla básicamente se encuentra protegido, en tanto que a las playas de la Península de Yucatán llega la mayor parte del sargazo.

El sargazo también tiene algunos efectos positivos

En zonas abiertas del océano el sargazo puede servir como criadero de diversos tipos de peces; incluyendo al pez dorado.

El sargazo ha demostrado prevenir la erosión de la arena y conservar las playas. Por sí sólo y en pequeñas cantidades, el sargazo se descompone en un periodo muy corto, se tritura e integra a la arena. También tiene un elevado contenido de nutrientes y puede utilizarse como fertilizante natural.

El sargazo el totalmente comestible a pesar de que su sabor ligeramente amargo no le hace tan deseable como las variedades de sargazo más populares del norte del Océano Pacífico y del Atlántico.

En la medicina tradicional china al sargazo seco y molido se le llama Hai Zao, y fue elemento fundamental para el tratamiento del bocio, hidropesías de todo tipo e incluso para los trastornos menstruales. 

Laura Wilkinson

Author at Cozumel 4 You
An ex-Connecticut Yankee who has called Cozumel home for over 18 years, Laura ran away to the Caribbean years ago, bumped around the islands teaching SCUBA diving, lost some time in Jamaica, and finally stopped in Cozumel for a 2 week vacation that hasn’t ended yet. With a degree in Journalism from a fancy private college she convinced her parents to pay for, Laura writes, edits, and creates the weeklyCozumel 4 You news,social media, and promotional articles about the island, as well as moderates the Cozumel 4 You Facebook group, which currently has over 25,000 members. Her long suffering husband, Fabian, has long since resigned himself to having zero private life, as he’s been involved in her various schemes and plots since his arrival. Proud parents to a variety of rescue dogs and cats, Laura continues to be the bane of her traditional Mexican mother-in-law’s existence, as she muses her way through life in the Mexican Caribbean.
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Una ex yanqui de Connecticut quien llama hogar a Cozumel desde hace más de 15 años. Laura escapó al Caribe hace años, desplazándose de una isla a otra dando clases de BUCEO. Se dedicó a perder el tiempo en Jamaica y finalmente se detuvo en Cozumel para pasar unas vacaciones de 2 semanas que aún no terminan. Convenciendo a sus padres que pagaran una elegante universidad privada, obtuvo su título en Periodismo y Laura crea semanalmente Cozumel 4You, medios sociales y artículos promocionales sobre la Isla y también es moderadora en el grupo Cozumel 4 You en Facebook que actualmente cuenta con 25,000 miembros. Fabián, s umuy tolerante marido, desde hace mucho tiempo se resignó a no tener vida privada, pues se ha visto implicado en los diversos proyectos y planes que urde Laura. Son orgullosos padres de diversos perros y gatos rescatados. Mientras contempla su paso a través de la vida en el Caribe mexicano,Laura continúa siendo la pesadilla en la existencia de su muy tradicional suegra mexicana.

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