Moving to Cozumel

Moving to Cozumel:  Living on a Shoestring by  Glory Gallo

We’ve been marathoning “Heartland” on Netflix. It takes place on a stunning horse ranch in Canada – very Hallmark-esque. We get at least one good “awwww” tear out of each episode, and that’s fine by us. We’re easily entertained.

Recently there was an episode that featured a “naming ceremony”. Like a christening in a way. The entire family

Cozumel Sunset - Photo Courtesy of Sandy Van Horn

Cozumel Sunset – Photo Courtesy of Sandy Van Horn

gathers in front of this truly majestic fireplace in the old homestead. With glasses of wine in hand, the patriarch of the family speaks of the joy and promise this new child will bring to the family and the world. The baby is officially “named” and a stone in the fireplace is designated to be that child’s personal stone. The patriarch (Jake is his name – awesome mustache) points out his own stone as well as the others’. “Now, this one is mine, here is Amy’s, Lu’s is over here…” as the fire sparks and flickers gently. Family celebrating tradition. A very big “awww” moment.

This episode really brought on a lot of dampness for me (and for a change it wasn’t sweat), because we always thought our home in Connecticut, lovingly named Gnomes Hollow by a dear friend, would be that same kind of everlasting place. The old homestead. Our children would have children and bring them to hearth and home and the traditions would carry on. Summer foods. “The First Tomato” ceremony celebrated by whoever was lucky enough to be home at the time. Bill’s farm stand around the corner…not so patiently waiting for his sweet, sweet corn. “Thigh high by 4th of July”.  BBQ’s celebrating the summer birthdays.  Melt in your mouth ribs. Taste the goodness. Fake mustaches, hula hoops and dangerous pool activities. Birds dive bombing the picture window. Every summer. Our future grandchildren would help me deadhead the roses and join in on the good spirited yelling at our beloved neighbor, Ozzie, for mistakenly planting invasive bamboo in his yard. Which I now have to tackle in ours. Autumn would roll in with crimson and golds, sweaters and pot roast. In October we’d have the “Getting of the Pumpkins” followed by “The Carving of the Pumpkins” and Italian Wedding Chicken. Once the boys went in on this monster of a pumpkin. They used a sawzall to carve it. LOL! Trick or Treat would still begin with sloppy joes for fortification and my grandchildren would wail “I don’t know what I’m gonna beeeeeeee!” just as their parents did before them.

Thanksgiving Feasts each year would still start with weigh-ins from the boys. The challenge being who could eat the most food. Mikey didn’t trust our scale so he’d always bring his own. So funny watching him walk in the house with a bottle of wine in one hand and a scale clutched under his arm. The yearly messages of thanks written on tablecloths by kids, family and friends with fabric markers would continue and we’d start a new tablecloth once there was no more room.  And my favorite tradition, “The Getting of the Tree”, the Sunday after Thanksgiving. Neither rain nor snow nor pitch of night…all of us bundled up, carrying Styrofoam cups of shitty hot chocolate (that tasted delicious just because) while we wandered fields in the Connecticut countryside searching for the perfect tree. How many years of my life have I heard a distant “Mom! I found it! Come look at this one!” We’d pose for the camera in front of that perfect tree wearing enormous, happy smiles. I think back to when they all were so sweet and so little. “Mommy! I found it! Come look at this one!”. When did they stop calling me Mommy? What will my future grandchildren call me?

Back at Gnomes Hollow we argue about what side of the tree is best, and inevitably some of the lights leftover from the previous year will not light. A Christmas Story plays on (you’ll shoot yer eye out!) . Everyone hangs ornaments and tell stories of when each one first graced our tree. Again. We argue with kids about whether the ornament they bought with a particular girlfriend should still be hung – even though she was hung out to dry. My vote is yes, because those girlfriends were part of our history. I loose and quietly tuck the ornament back in the box for a time when the memory is appreciated. The “Decorating of the Tree” concludes with Michael placing that beautiful angel at the very top. We all applaud and the “Eating of the Leftovers” from Thanksgiving begins. And everyone wishes there was more broccoli casserole.

No matter what was going on at Gnomes Hollow uproarious laughter from all our boys and only girl would ring through the house. Traditions that started thirty-five years ago will last through the ages, passed on from generation to generation long after we’ve left our mark on this world. On our family. In our home. Forever.

Oh well! Not to be! We lost the whole kit and caboodle. (Cue the violin) Our own fault as well as circumstance. It’s unbelievable how hard we both worked in our careers. We really did make something out of nothing. And to have it fall apart so rapidly is mind boggling. Financial wizards we are not. Clearly. So two years ago while floating in our above ground pool we put IN the ground (great idea, by the way!) we were wondering wtf were we going to do. Keep trying to keep up? Keep trying to find work in our respective fields? We were going bankrupt and we were losing our home. No way around it and no matter how hard we tried. We had exhausted every possible option. We wanted to change our lives. To live simply. And Michael wanted to explore so many other things he was interested in. And me? I just wanted to breathe again. I felt it was time.

I looked at Michael resting on his floaty, then over at the rose gardens I adored and across the great lawn to my beloved hydrangea trees and said, “you know, we could move to Cozumel”. He laughed hysterically. Well, my memory movie shows him laughing hysterically, but I don’t think that really happened. He did however look at me like I was f**king nuts. Two weeks later he asked if I meant it. I had.

In the next 15 months I tried my best (not all that successfully, I should add) to ward off the desperation and fear rising inside. I knew, as painful as it was, this was the right answer for us. Our kids were supportive but afraid and friends grilled us with questions. “Are you sure this is a good idea? What about the drug wars? What about the language? How will you work?… etc., etc.,” But I know inside they mostly meant “what about us?”. We had the best friends in the world.

For the next 15 months I researched my butt off. We dissolved everything in our house and packed what remained in six 70 lb boxes. Choosing what meaningful things to bring to the island was torturous. Narrowing down what was necessary was also nearly impossible. Everyone says a house and its belongings are just “things” but that wasn’t true with Gnomes Hollow, was it? Everything in that home was embellished with love. A special find, the perfect lamp on sale. Our kitchen island with a three-inch butcher block handmade by Michael and lovingly oiled for years by me. The tablecloths graced with handwritten thanks from years past. The front porch benches we sat on while cheering on big summer thunderstorms. Non of these were just “things”. And non of them could we bring.

We put the puppies in Sherpa carriers, loaded the six 70lb boxes into the back of Mikey’s truck and off to JFK we went.

We have this thing we do called “freeze the moment”. When something extraordinary is happening we say that. Our youngest getting what would be his last piggy back ride on his dad’s back up the stairs to bed with Michael groaning about how big our little boy had gotten. “Freeze the moment!” I yelled. Watching my very first Peony bloom and that gorgeous scent filling my soul. “Freeze the moment”, I say to myself. Pulling out of our long, long driveway in the early hours of the morning on October 6th, I looked back at Gnomes Hollow through the rear window, bathed in moonlight and so sadly beautiful. I wish I didn’t have that moment frozen in my mind. Or the feeling of hugging our youngest son goodbye after he dropped us off at JFK with those boxes. And the puppies. It’s now nine months later and I still wish I didn’t have that moment etched in my heart.

We knew this was the perfect sliver of time in our lives where we could change everything. To dump it all and live utterly simply. We had no grandchildren (yet), the kids had their own places and full lives, and my dad was healthy and happily ensconced in Florida with Judy. Our moms had passed and we had done everything we could possibly do for our families. For thirty plus years. And our beloved home was soon to be lost forever.

It was our turn. Our “F**k it” time – aptly named after the great book (look it up!). It was easily the most difficult thing we’d ever done, leaving everything and everyone we knew and loved. We had worked hard to make ourselves successful. Self taught, coming from nothing to something, Helping everyone and anyone anytime we could. Losing it all was embarrassing and frightening and to say we miss our kids, our families and our friends is a grand understatement. If it weren’t for such a wide variety of communication options we would not be here. And there are abandonment issues popping up here and there across the board. Sadness and real feelings of the safety net being ripped away. Because it has been. But there’s an element of pride as well among family and friends, because we actually did it. Lemonade out of lemons (which we have no problem buying in Connecticut, by the way).

Gnomes Hollow isn’t Gnomes Hollow any more. But the memories we made will always ring in those rooms. And we are really here, on this beautiful island filled with beautiful people. Learning and growing, a bit afraid but never regretful. I know where the light switch is in the dark now. And that’s huge symbolic start. New traditions are beginning to form. Casa Gallo is our home on Cozumel, wherever that may be. Friendships with depths far beyond what I dared dream of are forming. My precious things once chosen and packed in those six boxes are now placed where they belong in our island home. We bask in brilliant heat that frizzes my hair and glistens my skin. We witness glorious sunsets and rainbows on a regular basis. Green iridescent hummingbirds and geckos fill our courtyard. We swim in warm turquoise waters whenever we choose. I struggle through my Spanish any opportunity I get. We adore papaya and homemade tortillas (did you know they are 215 calories each????). The weight of the world has lifted. We exist on a tiny fraction of what we used to and still struggle with that. But it’s absolutely okay. We always ask ourselves “is this something we want or something we need?” Most times the answer is want and we happily live without. We are living simply and on a shoestring so that, as my dear friend Mare says, “We can stay. Forever”.

Glory and her husband Michael moved to Cozumel October 6th, 2015 with their little saviors, Charlie and his sister Frankie, who are two of the cutest Hava-poos you have ever seen. Back home they have six awesome adult kids, some they birthed, others they happily ended up with. Their life is really blessed, and they know it. Even though they’ll forever be “living on a shoestring”. F**k It!


Mudándose a Cozumel: Viviendo con un presupuesto limitado, por Glory Gallo

Hemos estado viendo en Neflix la serie “Heartland” como en maratón. Se lleva a cabo en un rancho impresionante en Canadá, en un escenario de tarjeta. En cada episodio entre el “ahhh” dejamos, al menos, salir una lágrima y no nos importa. Nos entretenemos fácilmente.


En fechas recientes hubo un episodio con una “ceremonia para dar el nombre”. Como una especia de bautizo. Toda la familia se reúne frente a una imponente chimenea en una vieja residencia. Con copas de vino en mano, el patriarca de la familia habla de la alegría y promesa que este nuevo niño traerá a la familia y al mundo. Se “da el nombre” oficial al niño y en la chimenea se designa una piedra como la piedra personal del niño. El patriarca (cuyo nombre es Jake … quien tiene un bigote fabuloso) señala su propia piedra y las de otros. “Ahora, esta es mía, esta es la de Amy, la de Lu se encuentra allá….”, mientras el fuego despide las llamas suavemente. La familia celebra una tradición. Es un momento para dejar salir un prolongado “ahhhhh”.


Este episodio me humedeció mucho la cara (y, para variar, no era sudor) pues siempre imaginamos que nuestra casa en Connecticut, a la cual una amistad muy querida le dio el nombre de Gnomes Hollow (hueco de gnomos), sería el mismo lugar sempiterno. La antigua residencia. Nuestros hijos tendrían a los suyos y los traerían frente a la chimenea y a casa, y las tradiciones continuarían. Comidas durante el verano. La ceremonia del “Primer Tomate” celebrada por quien tuviera la suerte de estar en casa en ese momento. El cultivo de Bill en la esquina … esperando, impacientemente, su muy dulce elote. “Llegando a la altura del muslo para el 4 de Julio”. Las barbacoas para celebrar los cumpleaños durante el verano. Costillas que se derriten en la boca. Sientan la delicia. Bigotes falsos, hula hulas y peligrosas actividades en la piscina. Los pájaros se tiran en picada frente al ventanal. Todos los veranos. Nuestros futuros nietos me ayudarían a quitar las rosas marchitas y a gritar con buen ánimo a nuestro querido vecino Ozzie, por  haber cometido el error de plantar el bambú invasivo en su jardín; al cual ahora debo enfrentar en mi jardín. El otoño llegaría en colores carmesí y dorados; suéteres y guisos. En Octubre el acontecimiento para “conseguir las calabazas” seguido por el “tallado de las calabazas” y el pollo de bodas estilo italiano. En alguna ocasión los chicos se entusiasmaron con una calabaza de enorme tamaño. Usaron una sierra tipo Saw-Zall para tallarla. ¡Qué risa! El Susto o Caramelo comenzaría con sándwiches calientes estilo “Sloppy Joe” para fortalecerse y mis nietos  se pondrían a gemir diciendo “¡No se de qué me voy a disfrazar!” al igual que lo hicieran sus padres antes que ellos.

Todos los años, los festines del Día de Gracias comenzarían con el pesaje de los chicos para ver quién comería más. Mikey no confiaba en nuestra báscula, así que siempre traería la suya. Es tan chistoso verlo caminar por la casa con una botella de vino en una mano y la báscula sujeta bajo su brazo. Los chicos escribirían mensajes de agradecimiento todos los años en los manteles, y con marcadores para tela continuarían haciéndolo los miembros de la familia y  los amigos ; y empezaríamos con un mantel nuevo cuando ya no hubiera más espacio. Y mi tradición favorita: “Ir a buscar el árbol”. Ni la lluvia o la nieve así como tampoco la noche obscura nos detendría … todos bien abrigados, con vasos de poliestireno llenos de chocolate de pésima calidad (cuyo sabor era delicioso solo por que sí) mientras deambulábamos los campos de Connecticut en busca del árbol perfecto. Durante cuántos de mi vida he escuchado “¡Mamá! ¡Lo encontré! ¡Ven a ver este!” Posábamos para la cámara, felices y con enormes sonrisas, frente a ese árbol perfecto. Recuerdo cuando todos eran dulces y muy pequeños. “¡Mami! ¡Lo encontré!¡Ven a ver este!” ¿Cuándo dejaron de llamarme “Mami”? ¿Cómo me llamarán nuestros futuros nietos?


De regreso en Gnomes Hollow discutimos cuál es la mejor vista del árbol, e inevitablemente algunas de las luces del año pasado no encienden. Se escucha una historia de Navidad (¡te vas a sacar un ojo!). Todos colocan los adornos y cuentan historias sobre cuándo fue la primera ocasión que colgaron adornos. Nuevamente discutimos con los chicos si el adorno que compraron con alguna novia en particular aún debe colgarse; aunque a ella la hubieran arrojado en el olvido. Voto que sí pues como quiera que sea esas novias son parte de nuestra historia. Pierdo, y discretamente coloco el adorno de nuevo en la caja esperando otro momento cuando el recuerdo sea apreciado. Termina la “decoración del árbol” en tanto Michael coloca ese bello ángel en el pico. Todos le aplaudimos y comienza la “comida del recalentado” del Día de Gracias. Y todos desean que hubiera más guisado de brócoli.


Sin importar lo que estuviera sucediendo en Gnomes Hollow las escandalosas carcajadas de todos nuestros hijos y una hija sonarían por toda la casa. Las tradiciones que comenzaron hace treinta y cinco años perdurarían a lo largo del tiempo en nuestra familia, en nuestra casa, transmitiéndose de una generación a otra después de que partiéramos de este mundo. Por siempre.


¡Vaya! ¡Nada de eso va a pasar! Perdimos todo (den entrada al violín). Fue nuestra culpa tanto como las circunstancias. Es increíble cuánto trabajamos ambos en nuestras carreras. Realmente hicimos algo, de la nada; y todo se vino abajo tan rápidamente que es abrumador. No somos magos en las finanzas. Eso queda claro. Entonces, hace dos años mientras flotábamos en nuestra piscina de superficie la cual colocamos DENTRO de la tierra (por cierto, ¡una gran idea!) nos preguntábamos qué demonios íbamos a hacer. ¿Seguir tratando de mantenernos? ¿Continuar tratando de encontrar trabajo en nuestros respectivos campos? Estábamos a pinto entrar en bancarrota y perderíamos la casa. No había cómo sacarle la vuelta, y no importaba qué tanto nos esforzábamos. Habíamos agotado todas las opciones posibles. Queríamos cambiar nuestras vidas. Vivir de una manera más sencilla, y Michael deseaba explorar tantas otras cosas que le interesaban. ¿Y yo? Yo sólo deseaba volver a respirar. Sentía que ya era hora de hacerlo.


Miré a Michael descansando sobre su flotador, luego las rosas que eran mi adoración y, del otro lado del jardín, mis queridos árboles de hortensias y dije: ¿Sabes? Podríamos mudarnos a Cozumel”. Se carcajeó histéricamente; bueno, mi memoria lo recuerda carcajeándose histéricamente, pero creo eso no fue lo que realmente sucedió.  Sin embargo, me miró como si estuviera completamente loca. Dos semanas después me preguntó si yo hablaba en serio. Así era.


Los próximos 15 meses hice lo mejor que pude (debo añadir que sin mucho éxito) para evitar la desesperación y temor que surgían desde mi interior. Sabía, sin importar lo doloroso que fuera, que esa era la mejor respuesta para nosotros. Nuestros hijos nos brindaron todo su apoyo, no obstante temerosos, y los amigos nos bombardeaban con preguntas: “¿Están seguros que es una buena idea?¿Qué sucede con las guerras de las drogas?¿Cómo le van a hacer con el idioma?¿Cómo van a trabajar?…etc. etc. Pero se bien que lo que verdaderamente decían era “¿qué va a ser de nosotros?” Teníamos a los mejores amigos del mundo.


Durante los siguientes 15 meses hice investigaciones exhaustivas. Nos deshicimos de todo en la casa y lo que quedaba lo empacamos en seis cajas de 70 libras cada una. Elegir cosas significativas para traer a la Isla, fue una tortura. Limitándonos a lo que era necesario, también fue casi imposible. Todos decían que una casa y sus pertenencias son sólo “casa”, pero eso nunca fue el caso con Gnomes Hollow, ¿lo era? Todo lo que había en esa casa estaba embellecido por el amor. Aquel hallazgo especial; la lámpara perfecta con descuento; la isla en la cocina con un bloque de carnicero de tres pulgadas hecho a mano por Michael y cariñosamente engrasado por mi durante años; los manteles de años pasados, escritos a mano; las bancas en el porche al frente de la casa donde nos sentábamos a vitorear las tormentas. Nada de ello eran solo “cosas”; y no podíamos traer nada de ello.


Pusimos a los cachorritos en porta-mascotas, cargamos las seis cajas de 70 libras en la parte trasera de la camioneta de Mikey y nos dirigimos al aeropuerto JFK.


Tenemos la costumbre de que cuando algo extraordinario está sucediendo decimos “vamos a congelar el momento”: Cuando por última ocasión el más pequeño montaría en hombros de su padre subiendo las escaleras para ir a la cama, mientras Michael se quejaba cuánto había crecido nuestro pequeño. “¡Congelemos el momento!”, grité. Viendo florecer mi primera peonia y cómo esa magnífica esencia llenaba mi alma. “¡Congelen el momento!”, me decía a mi misma. Saliendo a través del largo camino de entrada a nuestra casa, a muy temprana hora de la mañana del 6 de octubre, volteé para observar Gnomes Hollow a través de la ventana trasera bañada por la luz de la luna y era tristemente bello. Desearía que ese momento no se hubiera congelado en mi mente; o la sensación de despedir a nuestro hijo más pequeño con un abrazo de adiós cuando nos dejó en el aeropuerto JFK con esas cajas y los cachorros. Han transcurrido nueve meses y continúo deseando que no tener ese momento grabado en mi corazón.


Sabíamos que este era el momento perfecto en nuestras vidas cuando nos sería posible cambiarlo todo. Deshacernos de todo y vivir de la manera más sencilla. No teníamos nietos (aún), los chicos ya tenían sus propios lugares para vivir y sus vidas completas; y mi padre estaba saludable e instalado feliz y cómodamente con Judy en Florida. Nuestras madres ya habían fallecido y habíamos hecho todo lo posible por nuestras familias durante poco más de treinta años; y nuestra amada casa pronto se perdería para siempre.


Era nuestro momento de “al ca**jo”  (así conocido gracias al gran libro “F**k it” [¡búsquenlo!]). Claramente era la cosa más difícil que habíamos hecho, dejar todo y a todos los que conocíamos y queríamos. Nos habíamos esforzado mucho para ser exitosos; autodidactas, surgiendo de la nada para lograr algo; ayudando a todos y a cualquier persona siempre que nos era posible.  Fue vergonzoso y temible  perderlo todo,  y decir que extrañamos a nuestros hijos, nuestras familias y a nuestros amigos, se queda corto. Si no fuera por la gran variedad de opciones de comunicación que existen, no estaríamos aquí. Y aparecieron problemas de abandono aquí y allá. La tristeza y verdaderos sentimientos de que se rasgaba la red de seguridad; pues así ha sido. Son embargo existe el elemento del orgullo así como entre nuestros amigos y familia, pues realmente lo hicimos. Si del cielo te caen limones, aprende a hacer limonada (que, por cierto, no tengo problema de comprar  en Connecticut).


Gnomes Hollow ya no es Gnomes Hollow; pero los recuerdos que creamos siempre resonarán en esas habitaciones. Y realmente nos encontramos aquí, en esta bella isla llena de gente bella. Aprendiendo y madurando, un poco temerosos, pero nunca arrepentidos. En la obscuridad puedo encontrar el apagador de luz, y este es un enorme y simbólico comienzo. Comienzan a formarse nuevas tradiciones. Casa Gallo ahora es nuestro hogar en Cozumel, donde quiera que eso sea. Se están forjando amistades de una intensidad mayor de la que hubiera soñado. Mis preciadas cosas, elegidas y empacadas en algún momento dentro de esas seis cajas, ahora se encuentran en el sitio donde pertenecen en nuestro hogar en la Isla. Disfrutamos del calor que riza mi cabello y hace relucir mi piel.  De manera regular, somos testigos de atardeceres y arco iris gloriosos. Los colibríes iridiscentes y  lagartijas llenan nuestro patio. Nadamos en as cálidas aguas color turquesa cada vez que lo deseamos. Siempre que tengo oportunidad, batallo con mi español. Nos encanta la papaya y las tortillas hechas en casa (¿sabían que cada una tiene 215 calorías?). El peso del mundo ha sido levantado; y todo está absolutamente bien. Siempre nos preguntamos “¿hay algo que queremos o necesitamos?”


La mayor parte de las veces la respuesta es querer y podemos vivir felizmente sin ello. Vivimos de una manera sencilla y con un presupuesto limitado; como mi querida amiga amiga Mare dice: “Podemos quedarnos. Para siempre”.


Glory y su esposo Michael se mudaron a Cozumel el 6 de octubre de 2015 con sus pequeños salvadores, Charlie y su hermana Frankie quienes son los perritos Hava-poo (Habanés/Poodle) más tiernos que se puedan imaginar. En su tierra tienen seis magníficos hijos adultos, algunos de los cuales dieron vida y otros llegaron con ellos. Sus vidas han sido verdaderamente bendecidas, y lo saben. Aunque siempre vivirán “con un presupuesto limitado”. ¡Al ca**jo!


Glory Gallo
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1 Comment
  1. Brent Rhodes 7 years ago

    I totally loved reading your story that brought tears down my cheeks, which I plan on hearing more of the story. I had to have alone time to read your story. I know that the decision was extremely difficult because of all the pain that transpired. Life is not easy by any means. I love hearing your story about the amazing kids that you two have raised, which is something that I will never experience. I love your place here in Cozumel along with your cute puppies. I can only imagine how difficult it was to only box up (6) 70 lbs of boxes because I know what I was doing prior to coming to the island. I will read that book called “F**k it” because that is what I said about a lot of things that left sadness. I know that you and Michael were asking me about my story and it’s painful to explain, which I will explain it in “due time”. You two are such amazing couple that I enjoy being around that God allowed us to cross paths. What you two did for me is what my mom and dad would’ve done for others. Thanks

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