Sargasso Seaweed Cozumel Moises JH Tono Lopez

 

University Scientists Study Sargassum in Cozumel: Research to Mitigate the Impact of Sargassum on the Coasts of Quintana Roo

Text & Translation by Moises JH  & Tono Lopez

Cozumel April 18, 2024

 

The sargassum phenomenon has severely impacted the coasts of Quintana Roo, affecting not only the natural beauty of its beaches, but also the economic vitality of the region, which largely depends on tourism. Faced with this challenge, a consortium of academic institutions and government organizations has undertaken an ambitious scientific enterprise on the island of Cozumel to better understand this phenomenon and develop mitigation strategies.

 

The project, titled “Citizen Sciences on Pelagic Sargassum”, is led by Dr. Christian Appendini Albrechtsen of the National Autonomous University of Mexico (UNAM), in collaboration with the University of Southampton in England, the Autonomous University of Quintana Roo ( UQROO), the National Commission of Protected Natural Areas (Conanp) and the Cozumel City Council. Its main objective is to study the behavior of sargassum on the coasts of the island, particularly on the eastern side, where its arrival is concentrated.

 

One of the key tools in this effort are the monitoring cameras installed in two strategic points: the Ventanas al Mar hotel, overlooking Chumul beach, and the restaurant known as Sr. Iguanas, overlooking Mezcalitos beach. These cameras capture crucial data on the stranding dynamics and natural removal of sargassum, thereby informing arrival forecasting systems.

 

In addition to the cameras, information signs have been installed at key tourist spots, such as the Chumul, Chen Río and San Martín viewpoints. These posters, created by UNAM staff, provide information about sargassum, as well as relevant data about local marine life, including sea turtles, whose survival is affected by this phenomenon.

 

An innovative feature of the project is community involvement through the CoastSnap app and a dedicated website. Stainless steel stations with mounts for mobile devices have been placed, inviting citizens and visitors to contribute to the monitoring by capturing images of the coast and sharing them via the designated app or website. This citizen participation significantly expands data collection capacity and fosters a sense of shared responsibility toward environmental conservation.

 

In addition to monitoring activities, the project includes an educational component aimed at local schools. For three days, university biologists trained secondary, high school and higher education teachers on topics related to sargassum and coastal conservation. These teachers are expected to integrate the knowledge acquired into their educational programs, thus involving students in data collection and raising awareness about the impact of sargassum on the marine ecosystem.

 

Sargassum, a floating macroalgae that forms massive colonies in the sea, has been identified as a global environmental challenge. Originating in the Sargasso Sea in the North Atlantic, this phenomenon has affected not only Mexico, but also other Caribbean countries, such as Belize, Honduras and Jamaica. Their excessive growth and unexpected arrival on the coast represent a threat to marine biodiversity and the local economy.

 

While the project in Cozumel represents an important step toward understanding and mitigating the impact of sargassum, it is clear that coordinated action at the regional and global levels is required to effectively address this challenge. With the continued commitment of the scientific community, government authorities and civil society, it is possible to develop innovative solutions to protect our coastal ecosystems and ensure a sustainable future for generations to come.

 

Científicos Universitarios Estudian el Sargazo en Cozumel: Investigaciones para Mitigar el Impacto del Sargazo en las Costas de Quintana Roo

 

 

 

Texto & traducción de Moises JH & Tono Lopez

Cozumel 18 de abril de 2024

 

El fenómeno del sargazo ha impactado severamente las costas de Quintana Roo, afectando no solo la belleza natural de sus playas, sino también la vitalidad económica de la región, que depende en gran medida del turismo. Frente a este desafío, un consorcio de instituciones académicas y organizaciones gubernamentales ha emprendido una ambiciosa empresa científica en la isla de Cozumel para comprender mejor este fenómeno y desarrollar estrategias de mitigación.

 

El proyecto, titulado “Ciencias Ciudadanas sobre el Sargazo Pelágico”, es liderado por el Dr. Christian Appendini Albrechtsen de la Universidad Nacional Autónoma de México (UNAM), en colaboración con la Universidad de Southampton de Inglaterra, la Universidad Autónoma de Quintana Roo (UQROO), la Comisión Nacional de Áreas Naturales Protegidas (Conanp) y el Ayuntamiento de Cozumel. Su objetivo principal es estudiar el comportamiento del sargazo en las costas de la isla, particularmente en el lado oriental, donde se concentra su arribo.

 

Una de las herramientas clave en este esfuerzo son las cámaras de monitoreo instaladas en dos puntos estratégicos: el hotel Ventanas al Mar, con vista a la playa de Chumul, y el restaurante conocido como Sr. Iguanas, con vista a la playa Mezcalitos. Estas cámaras capturan datos cruciales sobre la dinámica de varamiento y la remoción natural del sargazo, informando así los sistemas de pronóstico de su arribo.

 

Además de las cámaras, se han instalado carteles informativos en puntos turísticos clave, como los miradores de Chumul, Chen Río y San Martín. Estos carteles, elaborados por personal de la UNAM, proporcionan información sobre el sargazo, así como datos relevantes sobre la vida marina local, incluidas las tortugas marinas, cuya supervivencia se ve afectada por este fenómeno.

 

Una característica innovadora del proyecto es la participación de la comunidad a través de la aplicación CoastSnap y un sitio web dedicado. Se han colocado estaciones de acero inoxidable con soportes para dispositivos móviles, invitando a los ciudadanos y visitantes a contribuir al monitoreo capturando imágenes de la costa y compartiéndolas a través de la aplicación o el sitio web designado. Esta participación ciudadana amplía significativamente la capacidad de recopilación de datos y fomenta un sentido de responsabilidad compartida hacia la conservación del medio ambiente.

 

Además de las actividades de monitoreo, el proyecto incluye un componente educativo dirigido a las escuelas locales. Durante tres días, biólogos universitarios capacitaron a docentes de niveles secundaria, medio superior y superior en temas relacionados con el sargazo y la conservación costera. Se espera que estos docentes integren el conocimiento adquirido en sus programas educativos, involucrando así a los estudiantes en la recolección de datos y la concienciación sobre el impacto del sargazo en el ecosistema marino.

 

El sargazo, una macroalga flotante que forma colonias masivas en el mar, ha sido identificado como un desafío ambiental global. Originario del Mar de los Sargazos en el Atlántico Norte, este fenómeno ha afectado no solo a México, sino también a otros países caribeños, como Belice, Honduras y Jamaica. Su crecimiento excesivo y su arribo inesperado a las costas representan una amenaza para la biodiversidad marina y la economía local.

 

Si bien el proyecto en Cozumel representa un paso importante hacia la comprensión y mitigación del impacto del sargazo, queda claro que se requiere una acción coordinada a nivel regional y global para abordar este desafío de manera efectiva. Con el compromiso continuo de la comunidad científica, las autoridades gubernamentales y la sociedad civil, es posible desarrollar soluciones innovadoras para proteger nuestros ecosistemas costeros y garantizar un futuro sostenible para las generaciones venideras.

 

Moises Jimenez & Antonio Lopez
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